¿Pueden los filtros HEPA capturar el coronavirus?

Los filtros HEPA, el caballo de batalla de cualquier purificador, deben eliminar el 99,97% de las partículas «mayores o iguales a» 0,3 micrones, pero la definición solo menciona partículas de 0.3 micrones o más. ¿Qué pasa con las partículas más pequeñas como el coronavirus? ¿Pueden los filtros HEPA capturarlas?. Según un estudio de la NASA, sí, los filtros HEPA capturan los virus dentro de su valor de eficiencia.

Según los estudios de rastreo de contactos, sabemos que el virus se propaga más fácilmente a través del contacto cercano, y los riesgos aumentan con la cantidad de tiempo que transcurre. Sin embargo, hay algunas situaciones en espacios interiores mal ventilados donde el virus puede flotar en el aire durante un período prolongado, y extenderse como una nube gaseosa sobre un área de más de 2 metros . La ventilación puede ayudar a disminuir las posibilidades de transmisión en estos ambientes interiores, pero perderá eficacia si hay mucha afluencia de personas. Además no hay un nivel de ventilación perfectamente ‘segura’, ya que no sabemos cuánta exposición conduce a la transmisión.

Los datos muestran que las mascarillas pueden protegernos del coronavirus , pero ¿qué hay de los purificadores de aire? ¿Son tan efectivos los filtros de aire HEPA para capturar el coronavirus?. Para responder a esta pregunta, primero debemos responder si los filtros HEPA pueden capturar partículas tan pequeñas como el coronavirus. El coronavirus mide entre 0,06 y 0,14 micrones de diámetro.

Los filtros HEPA se vienen utilizando en las cabinas de aviones, farmacéuticas, instalaciones de producción de alimentos y bebidas, hospitales, especialmente quirófanos, salas de cuidados intensivos, salas de aislamiento, y cabinas de bioseguridad.

Por qué los filtros HEPA son excelentes para capturar el coronavirus

El objetivo de la ventilación es reemplazar el aire interior potencialmente cargado de virus por aire exterior libre de virus. Pero esto no siempre es factible. No se puede abrir  las ventanas para ventilar cuando hay mucha contaminación fuera, ó con las bajas temperaturas en invierno.

De ahí que sea conveniente la utilización de purificadores con filtro HEPA. La denominación «HEPA» significa que filtran al menos el 95% de las partículas de 0,3 micrones. Es decir, filtran prácticamente todo. Una peculiaridad de la física de la filtración es que las partículas más pequeñas son en realidad más fáciles de filtrar que las de 0,3 micrones.

Los  filtros HEPA funcionan como una red. Si una partícula es más pequeña que los agujeros de atraviesa la red, no la filtra. Sin embargo, las partículas como el coronavirus y otras nanopartículas se capturan mediante un fenómeno científico llamado  difusión. Las nanopartículas son tan pequeñas que rebotan como un pinball al golpear las moléculas gaseosas. (Los científicos lo denominan  movimiento browniano ) . Eso significa que se mueven en patrones aleatorios en zigzag dentro del filtro.

Las nanopartículas son tan pequeñas que pueden pasar a través de las fibras de los filtros, pero al final terminan golpeando las fibras del filtro quedando atrapadas.

La difusión es muy eficaz para capturar partículas diminutas del tamaño de un virus. Según la NASA,  los filtros HEPA capturan «prácticamente el 100% de las partículas».

Investigadores de la Universidad de Minnesota hicieron una prueba con filtros de fibra de vidrio y filtros HEPA de grado más alto . En la prueba  dispararon partículas de plata de 3 a 20 nanómetros en los filtros (eso es aproximadamente de 5 a 30 veces más pequeño que las partículas de coronavirus). Los resultados mostraron que los filtros capturaron el 99,99% de las partículas de menos de 5 nanómetros.

Advertencia: los purificadores de aire HEPA no son una solución milagrosa. Pueden filtrar ó ayudar a capturar los virus del aire en los hogares, oficinas y escuelas, pero se deben seguir utilizando otros pasos como una buena higiene y desinfectantes junto con los purificadores de aire HEPA.

 

Eficiencia del filtro HEPA

La eficiencia mínima de los filtros HEPA es del 95% para la clase H11 y del 99,95% para la clase H13 en el tamaño de partícula más penetrante (MPPS) de acuerdo con la norma EN1822.

Podemos dar un ejemplo para explicar qué significa la eficiencia de eliminación;

  • El número máximo de partículas que pueden pasar a través del filtro H13 es 50 de 100.000 partículas de MPPS (0,05 × 100.000) / 100 = 50)

Por lo tanto, se pueden filtrar partículas contaminantes similares, como los virus, y reducir sus efectos nocivos mediante el uso de filtros HEPA que se apliquen correctamente y se validen.

Sin embargo, los filtros HEPA por sí solos no son suficientes para proteger contra los virus. Además, deben controlarse la ventilación habitual de la estancia. Por esta razón, se deben seguir todas las advertencias de los expertos para protegerse de virus peligrosos que causan una epidemia.

¿Los purificadores de aire ayudan capturar el coronavirus?

No hay espacios libres de riesgo en una pandemia. Se necesita una buena ventilación junto con otras precauciones. La esperanza es que si además de una buena filtración del aire, incluimos mascarillas, distanciamiento social, aforos reducidos, tiempo limitado en interiores, todo el conjunto podría reducir el riesgo además de ayudar a reducir las tasas de casos

Los purificadores que contienen filtros HEPA o incluso filtros de grado inferior pueden capturar prácticamente todos los tamaños de partículas sólidas, incluidas partículas de 0,1 micrones de diámetro, o del mismo tamaño que el coronavirus.